Finansiere

Den uheldige franchisegiver

Hvis den går som en and og kvæl som en and ...

Jeg møder regelmæssigt med virksomheder, der ikke erkender, at de allerede har franchising. De fleste af disse virksomheder har skabt dette utilsigtede franchiseforhold uskyldigt nok. Nogle simpelthen ønskede at undgå, hvad de opfattede som en stærkt reguleret forretningsmetode. Andre kunne ikke lide ideen om at kalde deres forretningsforbindelser til en "franchise" og regnede med, at hvis de kaldte det noget anderledes, overtrådte de ikke franchise-regler. Nogle havde simpelthen ingen anelse om, at der er regler, som endog styrer denne type kontraktforhold.

Hvad har disse virksomheder til fælles? Ofte er det desværre dårlig juridisk rådgivning.

Når jeg foreslår, at nogen kan være i strid med Franchise Rule, er de første ord, jeg ofte hører, "Min advokat udarbejdet dette, så det skal være OK." Men desværre er advokater - ligesom resten af ​​os - fejlbare, og advokater, som ikke er bekendt med franchise lovens kompleksitet, vil lejlighedsvis forsøge at forvirre problemerne uden at kalde en ekspert, og resultatet kan være katastrofalt.

For eksempel:

  • I Mirza v. TV Temp blev sagsøgerne i sagen tildelt $ 1. 45 mio. Baseret på sagsøgtes manglende fremlæggelse af oplysningsdokumenter 10 dage før undertegnelsen af ​​en master distributøraftale.
  • KIS Corp betalte $ 1. 55 millioner i erstatning efter at have accepteret sin plan overtrådt FTC-reglen.
  • I LASVN # 2 mod Sperry Van Ness Real Estate uddelegerede en jury mere end 6 millioner dollars i en sag, hvor begge parter havde aftalt skriftligt, at forholdet ikke var en franchise.

I mindst ét ​​tilfælde udviklede et ægte non-franchise-forhold faktisk uændret til en franchise. Det er rigtigt: En virksomhed, der startede som distributørskab, udviklede sig til en franchise uden nogen ændring i kontrakten.

I tilfælde af Til-Am Udstyr v. Mitsubishi Caterpillar Forklift America udstedte Mitsubishi et forhandlerfirma til To-Am, idet det antages, at da det ikke var opkrævet til-et gebyr, var det ikke ' t underlagt franchise love. Men i løbet af det otteårige forhold købte To-Am $ 1, 600 værd af manualer fra Mitsubishi, hvilket udløste Illinois State Franchise Laws og til sidst kostede Mitsubishi $ 1. 525 mio.

Ofte kan problemerne i forbindelse med disse inadvertencies tage flere år at opstå, og fange den uheldige franchisegiver ved fuldstændig overraskelse. Men når de gør det, er det med en " Bang! " som jægerne stiger ud af deres persienner.

Quack! Quack!

Den mest uheldige del af disse situationer er, at de fleste er helt og enkelt undgåelige. I næsten alle tilfælde vidste disse virksomheder (eller deres advokater) simpelthen ikke, at de rent faktisk var franchise.

Den føderale definition af en franchise omfatter et forretningsforhold, der har tre elementer:

  1. Brugen af ​​et fælles varemærke (som "McDonald's");
  2. Tilvejebringelse af driftsstøtte eller bistand, uddannelse eller udøvelse af væsentlig driftsstyring
  3. Betaling af et gebyr på over $ 500 i de første seks måneder af driften. Denne definition omfatter startgebyrer, royalties, reklamegebyrer, uddannelsesgebyrer eller gebyrer for udstyr. Faktisk er den eneste undtagelse for varer, der sælges til franchisetageren til en bona fide engrospris til videresalg til deres kunder.

Hvis en virksomhed har disse tre elementer, er det en franchise. Det betyder ikke noget, hvad du kalder det. Det er ligegyldigt, hvordan du forsøger at forkæle det. Det ser simpelthen ud og kvitterer som en and ...

Ud over den føderale lov skal franchisegiver være opmærksomme på, at flere stater har love om salg af franchiseaftaler (se den komplette liste her). Hvis du tilbyder en franchise i en af ​​disse stater, kan du blive nødt til at registrere dig hos et statsligt bureau, inden du tilbyder franchiseaftaler. Syv af disse stater kræver endda, at du sender din franchiseannoncering til godkendelse, inden du bruger den.

Dette kompliceres yderligere af, at forskellige stater har forskellige udløsende begivenheder, der kræver registrering, herunder a) hvis franchisegiver har hovedkontor eller hjemsted i denne stat b) hvis franchisegiver er indarbejdet i denne stat c) hvis franchisetageren er hjemmehørende i denne stat d) hvis franchisetageren vil operere i den pågældende stat eller e) hvis diskussionen om salget af franchisen finder sted i den pågældende stat.

Hvad gør det endnu vanskeligere er, at statens definition af en franchise kan være anderledes end FTC-definitionen - og det er før man endog overvejer den "skøre quilt" af undtagelser, der tilbydes af disse forskellige stater.

Nogle statslove vil definere en franchise som en kontrakt eller aftale, hvorved en franchisetager har ret til at udbyde, sælge eller distribuere varer eller tjenesteydelser i henhold til en markedsplan eller et system, der er foreskrevet eller foreslået i væsentlig del af en franchisegiver, der er væsentligt forbundet med franchisegiverens varemærke. Og den person, der har ret til at deltage i en sådan virksomhed, er forpligtet til direkte eller indirekte at betale et franchiseafgift på $ 500 eller derover (bemærk manglen på tidsbegrænsninger).

Faktisk har en jury i en nylig Connecticut-sag ( Charts Insurance Associates v. Nationwide Mutual Insurance ) tildelt 2 $. 3 millioner til salg af et forsikringsbureau, der udløste Connecticut Franchise Act. Kun to elementer var nødvendige for at opfylde denne prøve: "(1) en mundtlig eller skriftlig aftale ..., hvor en franchisetager har ret til at udøve virksomhed med at tilbyde ... tjenesteydelser i en markedsføringsplan eller et system, der i væsentlig grad er fastsat af en franchisegiver og (2) driften af ​​franchisetagers virksomhed i henhold til denne markedsføringsplan eller -system ... væsentligt forbundet med franchisegiverens varemærke."Så i dette særlige tilfælde blev gebyrelementet ikke engang sat spørgsmålstegn ved.

Åbent sæson

Hvis du i virkeligheden er en ankoperation uden korrekt dokumentation, kan bøderne og retsmidlerne være betydelige. FTC har ret til at søge både foreløbige og permanente påbud mod overtrædelser af reglen og kan i virkeligheden forbyde dig franchising. beføjelse til at fryse aktiver både på virksomhedernes og det personlige plan. Borgerlige sanktioner på $ 11.000 pr. overtrædelse kan vurderes (den største borgerlige sanktion i en franchisebestemmelseshistorie til dato er $ 870.000). Desuden kan FTC søge pengeopkrævning på vegne af dem, der er skadet af franchise-regelbrud (den største "forbruger" -retgørelse til dato står på 4,9 mio. $).

Selvom der ikke er nogen "privat ret til handling" i henhold til FTC-loven (franchisetagere kan ikke sagsøge dig under akten), er der flere dårlige nyheder, der findes i FTC-reglen: "Franchisegivere og deres nøgleofficer og exec utives er ansvarlige for krænkelser fra personer, der handler på deres vegne, herunder uafhængige franchisemæglere, underforretningsvirksomheder og franchisegiverens eget salgspersonale. "

Statens lovgivning kan tilføje skade. Først og fremmest vil franchisetagere have en "privat ret til handling" under mange statslove og kan dermed sagsøge dig for erstatning uden at skulle vente på, at FTC træder ind. Desuden vil disse statslove også sørge for forskellige inkrementelle bøder og afhjælpning. I nogle stater kan krænkelse af deres forskellige franchise love endda være en forbrydelse.

Så hvorfor er ænder ikke truede arter?

Efter at have læst gennem den første halvdel af denne artikel er det spekulerer på, hvorfor nogen vil være franchisegiver. Multimillion-dollar bøder og forbrydelser overbevisninger er ikke det mest s drøm om, når de går i forretning. Men faktum er, at franchising fortsat er en af ​​de mest robuste sektorer i økonomien i dag, med fortsat eksplosiv vækst og flere nye succesfulde franchisegivere, der tiltræder markedet hver dag.

Så hvordan sover du om natten som franchisegiver?

Faktum er, at være franchisegiver er ikke så svært eller skræmmende - hvis du gør det rigtigt og søge kvalificeret juridisk rådgiver. For at kunne fungere som franchisegiver skal du simpelthen udvikle en Uniform Franchise-udbudsrunde (UFOC) og registrere det pågældende dokument i de relevante stater baseret på din ekspansionsstrategi. Du skal derefter følge et ret simpelt sæt regler for salg af franchiser, der omfatter:

1. Præsentere UFOC til en potentiel franchisetager, når du indleder dine samtaler om salg af en franchise (normalt på det første møde mellem ansigt til ansigt). Du må ikke have nogen alvorlige samtaler med potentielle franchisetagere uden at tage dette trin.

2. Venter 10 arbejdsdage mellem den tid, du præsenterer dette dokument til din udsigt og tidspunktet, hvor du underskriver en aftale eller tager penge fra din udsigt.

3. Begrænsning af hvad du siger om visse forhold (indtjeningspåstande mv.) Til det, du har medtaget i din UFOC, og selvfølgelig altid at være sandfærdig og retfærdig i nogen franchise salgspræsentationer.

Og mens der er andre overholdelses- og dokumentationsproblemer, skal du være opmærksom på, processen er ret simpel.

Start med at udvikle en strategi for din vækst. Hvis din vækststrategi involverer tredjeparter, skal du ikke bekymre dig så meget om, hvorvidt det er en franchise eller ej, men i stedet adresse de vigtigste elementer i forholdet. Hvordan vil du blive kompenseret? Vil tredjepart bruge dit mærke? Hvordan styrer du kvaliteten?

Det næste kritiske trin er at ansætte en erfaren franchiseadvokat. (Dette gælder, om du vil være franchisegiver eller vil undgå at udløse franchise love.) Erfaring betyder ikke en advokat, der tidligere har arbejdet med franchisetagere eller har gennemgået UFOC'er for potentielle franchisekøbere. Det betyder en advokat, der har specialiseret sig i udvikling af UFOC'er og registrering af franchise i mindst fem til 10 år. Selvom advokaten er hos en stor virksomhed, spørg ham eller hende direkte, hvor mange år han eller hun har specialiseret sig i at repræsentere franchisegivere. Dette er et vigtigt skridt. (For mere information om at finde en franchiseadvokat, kontakt American Bar Association og International Franchise Association og læs denne artikel om at finde de rigtige rådgivere.)

Når du har bevaret din advokat, udviklet du de relevante juridiske dokumenter og registreret Din franchise tilbyder (hvis det er nødvendigt), skal du sørge for at træne dine medarbejdere på intricacies af franchise salg og franchise overensstemmelse. Endelig skal du løbende kontrollere, at du kontrollerer medarbejdernes præstation for at sikre, at de fortsætter med at operere sikkert inden for loven.

Følg disse trin, og du skal kunne flyve sikkert over jægerne. Ignorer dem, og du kan hurtigt finde dig selv spiralende mod det kolde vand i dammen nedenfor.